El oso de agua, un ser casi indestructible

Existe una criatura cuyo diseño la hace tan resistente que casi se podría decir que es indestructible, ya que es capaz de soportar las condiciones mas duras. Este extraordinario ser se llama Tardígrado aunque también se le conoce como “oso de agua”.

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Este pequeño animal cuenta con un cuerpo corto dividido en cuatro segmentos.  Además, está recubierto con una cutícula protectora de la que sobresalen ocho patas con uñas al final. Su nombre de oso de agua proviene del hecho de que tiene cierta semenjanza con el oso real tanto en su forma de andar como su apariencia.

El Tardígrado puede soportar ambientes cuyas condiciones matarían a cualquier otro ser vivo. Por ejemplo algunos especímenes lograron sobrevivir ocho días en el vacío, posteriormente vivieron tres días seguidos en helio a temperatura ambiental y finalmente varias horas a una temperatura de -272 grados Celsius, es decir casi el cero absoluto. Aún después de soportar este tratamiento los especímenes revivieron una vez que fueron colocados en condiciones térmicas normales. También son capaces de tolerar dosis de rayos X cientos de veces mas fuertes de la que puede soportar el ser humano. En teoría, se cree que puede vivir en el espacio durante cierto tiempo.

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Al parecer el secreto del Tardígrado es su capacidad para entrar en un estado de latencia durante el cual su metabolismo se reduce a una centésima parte de su nivel normal, a un punto que es casi indetectable. Una vez que alcanza dicho estado, el animal retrae las patas al interior de su cuerpo y sustituyen el agua perdida por una especie de azúcar especial para después enrollarse formando una bola recubierta por una especie de cera conocida como tonel. Una vez que logra recuperar el nivel de humedad normal, el Tardígrado dura entre unos minutos y unas horas para recuperarse plenamente. Aunque parezca increíble en el laboratorio han sido revividos Tardígrados que llevaban en animación suspendida más de cien años.

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Se sabe que existen cientos de especies de estos animales, los cuales se reproducen por medio de huevos puestos por las hembras (entre uno y treinta). Son tan pequeños que pueden haber miles de ellos en un puñado de arena o tierra. Los Tardígrados pueden ser encontrados en casi cualquier medio húmedo como los musgos de los tejados, los arroyos, las fuentes termales, los lagos, los mares, los jardines domésticos e incluso los hielos.

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